De legende van Pre

De schoonheid van topsport zit hem in de afwisseling tussen lof en tragiek. De ene keer scoor je het winnende doelpunt in de Champions League, de andere keer slaagt je team er niet in om een WK voetbal te halen. Nike laat zich als merk inspireren door alle facetten van sport. Van de enthousiaste amateur en de beginnende sporter tot de topatleten op het hoogste niveau. De geschiedenis van Nike zit dan ook vol met verhalen van winst en feest, maar ook met verhalen van tranen en verlies. Toch vind je niet snel een voorbeeld waarbij de twee zo dicht bij elkaar liggen als in het verhaal van Steve Prefontaine.

Het verhaal van de pupil van Nike oprichter Bill Bowerman behoort misschien wel tot één van de treurigste sportgeschiedenissen ooit. De topatleet wist onder de vleugels van Bowerman grote successen te halen, maar helaas is het hem nooit gegund om alles eruit te halen.

Prefontaine

De in 1951 geboren Steve Prefontaine wilde in de eerste instantie footballer of basketballer worden. Hij kwam niet veel aan spelen toe in de teams op zijn school vanwege zijn beperkte lengte. Tijdens een training van het football zag hij het cross country-team oefenen. Hoewel hij eerst niet dolenthousiast werd van die sport, begon hij wel mee te trainen. Hij realiseert zich dat hij er aanleg voor heeft. Al na twee weken dagelijkse training behoort Prefontaine tot de besten van de groep en is voorgoed verkocht aan de sport.
Op de Marshfield High School krijgt de dan 14-jarige Prefontaine training van Walt McClure. McClure is zelf een pupil geweest van Nike-oprichter en hardloopcoach Bill Bowerman. Onder McClure wist Prefontaine tot nieuwe hoogtes te komen. Het werd duidelijk dat Steve Prefontaine over een groot talent beschikte. De berichten zijn Bill Bowerman niet ontgaan, destijds coach bij de University of Oregon. Hij wilde de jonge en rebelse hardloper maar wat graag bij de universiteit hebben. Toch was er geen direct contact tussen de twee. Bowerman is niet van plan Steve een andere behandeling te geven dan de rest van zijn pupillen. Dit heeft als gevolg dat Prefontaine niet weet van de interesse van de legendarische coach.

Dieptepunt

Uiteindelijk kwam de brief. Bowerman schrijft ‘Pre’ een persoonlijk bericht. Hierin belooft hij de atleet dat hij onder zijn hoede ’s werelds beste lange afstandsloper kan worden. Prefontaine accepteert de uitdaging. In deze periode was Bowerman al samen met Phil Knight ‘Blue Ribbon Sports’ begonnen, de voorloper van Nike. Aan de Universiteit in Oregon klimmen de coach en Pre tot grote hoogtes. Prefontaine breekt persoonlijk record op persoonlijk record, wordt een lokale beroemdheid en weet hordes fans op de tribune te krijgen. Als mens zet Pre zich graag af tegen de gevestigde orde. Het rebelse is juist wat hem niet alleen populair maakt bij zijn fans, maar ook bij Phil Knight en Bowerman. Uiteindelijk leidt de weg naar de Olympische Spelen van München in 1972. Pre begint als underdog succesvol aan de race van 5000 meter, maar gaat kapot in de laatste meters. Van de koppositie zakt hij terug naar de vierde plek, zonder eremetaal. Bowerman noemt de spelen één van de dieptepunt van zijn carrière.
In zijn tijd in Oregon verloor Pre nooit een universiteits-race op de 3 mijl, 5k, 6 mijl of 10k. Hij laat zich dan ook niet uit het veld slaan. Hij bereidde zich voor op de Spelen van Montreal, in 1976. In 1974 was hij de eerste sporter die een contract tekent bij Nike. De losse houding van Pre is wat Nike zo in hem aantrekt. Als bedrijf verzet ook Nike zich tegen de gevestigde orde. Pre ging dan ook vol voor de Spelen in Montreal.

Ongeluk

Het mocht nooit zo ver komen. Na een feestje met andere hardlopers in de lente van 1975 stapte Prefontaine met te veel drank op achter het stuur. Hij won de race voorafgaand aan het feest nog. In een bocht aan de Skyline Boulevard, vlakbij de universiteit van Oregon, verongelukte de pas 24-jarige Steve Prefontaine.
De populairste atleet van Oregon was niet meer. Volgens velen betekende zijn dood het einde van een tijdperk. Tot op de dag van vandaag volgt Nike het gedachtegoed van Pre Montreal. “In iedere strijd die we aangingen, waren we Pre”, zegt Phil Knight in zijn biografie.

Nog altijd vereerd Nike de hardloper met de Pre Montreal. De schoen die nog steeds gemaakt wordt volgens zijn legacy, zoals hij is ontworpen door Bill Bowerman. Pre was één van de eerste hardlopers die commercieel aantrekkelijk werd. Hiermee zette hij Nike mede op de kaart. De Pre Montreal is de schoen met een verhaal. Een verhaal van pure sporttragiek van een schoonheid die er helaas nooit mocht zijn.